30/09/2007 Fuente: Reasons To Believe

¡Extra! ¡Extra! ¡Lean toda la información! - Están parados sobre una placa flotante

Jeff Zweerink

Última noticia: ¡el hielo flota sobre el agua!

 

A diferencia de la mayoría de los materiales, a medida que el agua líquida se enfría hasta cerca de su punto de congelamiento, su densidad decrece y luego se expande al congelarse. Por lo tanto, el agua más fría y el hielo flotan sobre el agua líquida debajo.

 

¿Desilusionado por la noticia? Sin embargo, si el agua no tuviera esta propiedad inusual, la habitabilidad de la Tierra disminuiría dramáticamente. Las lagunas, los lagos, los arroyos, los ríos y posiblemente aun los océanos se congelarían completamente hasta volverse sólidos –no sólo en la superficie– más frecuentemente y les llevaría muchísimo más tiempo descongelarse al aumentar la temperatura.

 

Sorprendentemente, un fenómeno similar, que ocurre en la profundidad de la Tierra, podría ser responsable de permitir que nuestro planeta mantenga la tectónica de placas, que ha durado tanto tiempo y que es tan crítica para que perdure la vida. Recuerde que la Tierra consiste en una delgada corteza, el manto y un núcleo externo e interno. Al ir de la corteza hacia el núcleo, la mayoría de los materiales significativos del interior de la Tierra absorben agua más fácilmente (porque tanto la temperatura como la presión aumentan con la profundidad). Un material, un mineral llamado ortopiroxeno alumínico, que se encuentra en toda la Tierra, exhibe un comportamiento peculiar en el manto superior (justo por debajo de la corteza), llamado astenosfera. En esta región, la capacidad del ortopiroxeno alumínico de disolver el agua decae dramáticamente, pero vuelve a crecer a mayores profundidades.1 Por lo tanto, los materiales en esta región del manto absorben menos agua que los de arriba y abajo, con la consecuencia de que existe una gran abundancia de material fundido “hidroso” en la astenosfera. Piense en un sándwich de galletas con gelatina (la astenosfera) en el medio.

 

¿Por qué importa todo esto? El material fundido tiene dos funciones importantes. Primero, debilita significativamente la astenosfera de forma que se vuelve más maleable y fluida. Segundo, absorbe una tremenda cantidad de agua comparado con otros componentes del manto y, en consecuencia, deshidrata la región por encima de la astenosfera llamada litosfera (o corteza). La litosfera está formada por las placas de la corteza que migran sobre la superficie de la Tierra. En conjunto, estos dos efectos conducen a un proceso –conocido como tectónica de placas– donde las rígidas placas de la corteza “flotan” sobre una astenosfera debilitada y maleable.

 

Otro mineral, llamado olivina, constituye el componente dominante del manto de la Tierra, y la solubilidad del agua en la olivina y el ortopiroxeno es similar, al menos en la ausencia de aluminio. Hasta hace poco, los científicos creían que la olivina controlaba la capacidad de almacenamiento de agua del interior de la Tierra. Sin embargo, el agregado de aluminio aumenta la solubilidad del ortopiroxeno casi cien veces. En consecuencia, los científicos ahora reconocen al ortopiroxeno alumínico, con sus propiedades de solubilidad inusuales, como el material controlador que es responsable de la actividad tectónica ideal de la Tierra.

 

Este descubrimiento implica también restricciones a los tamaños de planetas donde puede ocurrir la tectónica de placas. En planetas que son demasiado grandes (o pequeños), la ubicación de la astenosfera será demasiado profunda (o demasiado poco profunda) como para permitir el necesario movimiento de las placas de la corteza. Según concluyen los autores del artículo, la existencia de la tectónica de placas “es posible sólo en un planeta con un manto portador de agua” (que también contenga suficiente aluminio). Estos resultados se hacen eco de las palabras del Creador que dio forma a la Tierra, “que no la creó para dejarla vacía, sino que la formó para ser habitada”.2

 

Referencias:

1. Katrin Mierdel et al., “Water Solubility in Aluminous Orthopyroxene and the Origin of Earth’s Asthenosphere,” Science 315 (2007): 364-68

2. Isaías 45:18.

 

Traducción: Alejandro Field

Artículo original: Extra! Extra! Read All About It! You're Standing on a Floating Plate, Connections, Third Quarter / 2007



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